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从十亿到十万 草根企业闯入商业卫星领域

作者:admin    阅读:次    发布日期:2015-06-18
        一家成立还不到四年的草根企业,却已经往太空发射了70多颗卫星,获得超过6500万美元的风险投资,且被透露将会与苹果进行深度合作。它的名字叫Planet Labs,总部在旧金山硅谷,它刚刚被美国CNN网站评为2014年度十大创业公司之一。

       相比之下,Planet Labs的竞争对手Skybox更为人们所熟知。今年6月,提供卫星实时图像和视频监控服务的Skybox,被谷歌公司以5亿美元收购。

       且慢。请不要以为这些卫星是以往那种动辄以十亿美元级计算的传统大卫星。它们小得很,长度不超过30厘米,宽度不超过10厘米,重量也就几公斤。“我们管这些卫星叫‘鸽子’。”Planet Labs公司的创始人威尔•马歇尔对美国CNN记者说。

       更为重要的是,这些卫星的建造成本与传统大卫星相比,几乎是沧海一粟。即使加上发射环节,这种卫星的单个成本也只是十万美元级别的,甚至更少。这种卫星在行业内,通常被称为纳型卫星。

       按照重量划分,500千克至1000千克的叫小型卫星,100千克至500千克的叫微小卫星,10千克至100千克的叫微型卫星,1千克至10千克的叫纳型卫星,0.1千克至1千克的叫皮型卫星,小于0.1千克的叫飞型卫星。

       1999年,美国斯坦福大学汤姆肯尼教授根据该校多年对皮型卫星研究积累的经验以及深入分析研究,对皮型卫星提出了新的概念,把皮型卫星定义为立方体卫星,即重量为1千克,体积约为10厘米×10厘米×10厘米的正立方体卫星(也叫1U)。由若干颗立方体卫星(若干个1U)可以组成立方体纳型卫星(简称纳星)。Planet Labs发射的卫星,正是这种立方体纳型卫星。

       Planet Labs和Skybox在硅谷的崛起,让人们有理由相信,卫星领域将成为硅谷创业家们新一轮的创新热点。他们已经不再满足于互联网科技对零售业、出租车业、酒店业等的改造,他们正准备对外太空进行破环性创新。

        “我们可以监测森林砍伐、城市扩张,并且为农业防灾提供帮助。”威尔•马歇尔说,“总的来说,通过卫星每天传回来的数据,我们可以观察地球是怎样变化的。我们希望这会改变人们看待他们所居住的地球的方式。”

       Planet Labs的商业客户会把卫星数据应用于互联网地图、农业观测、以及基于位置的服务(LBS)等。
据《经济学人》杂志报道称,智能手机和其他消费电子的迅猛发展,为纳型卫星从业者准备了众多可用的技术。

      消费电子产业尤其是智能手机的迅速发展,众多性价比高的设备给纳型卫星的发展奠定了基础。如今,一个普通智能手机,也会包含多个重要的组件,例如测算移动速度的加速计,探测磁场的磁力计,指北针,接受卫星数据的GPS接收器,多重射频,测量位置的陀螺仪,测量压力的气压计,两个摄像头,等等。这些都是卫星必不可少的组件。

      而且,“太空产业很多过时的技术,都能够很好地被现有最新设备所取代。”威尔•马歇尔说。除此以外,还有其他省钱的办法。过去,卫星都是在极其讲究的专业实验室里组装的,但是Planet Labs的组装工作就在市中心办公楼区域内完成。

      “在今天,你用一个小芯片,就能承载前苏联时代第一颗斯普特尼克卫星的大部分功能。而且,数量级还要快得多。”康奈尔大学的教授Mason Peck说,他以前是美国航空航天局的首席科学家。言下之意,草根企业完全可以用消费电子技术,进入这个以往完全由波音等大型企业所垄断的市场。